Performance
Department.

The rise and rise and rise of Donald Katz

28/07/2017
Koen Bol

Het is niet voor iedereen weggelegd: van journalist uitgroeien tot een zeer succesvolle en veelgeprezen CEO. Donald Katz kreeg het voor elkaar. De van oorsprong ‘best selling author’ en journalist maakte er in de jaren ‘70 zijn levenswerk van om verschillende culturen binnen grote bedrijven te ontrafelen. Hij wist met zijn schrijfwerk een aantal prestigieuze prijzen in de wacht te slepen. De man had een prachtige carrière. Dat alles veranderde toen hij in 1995 een bedrijf startte.

Zoals zoveel New Yorkers die af en toe wel wat ontspanning kunnen gebruiken, ging Katz regelmatig een rondje hardlopen in Riverside Park. Tijdens het rennen droeg hij een buideltasje – foei, foei, foei als je daar nu nog mee loopt, dat kan dus écht niet meer – met daarin een walkman. Al rennend luisterde hij naar audioboeken op cassettebandjes die hij, want zo ging dat in die tijd, leende van de bibliotheek. Het gebeurt vaker met goede ideeën, ze komen op de meest onverwachte momenten. Want terwijl hij luisterde naar ‘Ten Days That Shook the World’, een boek over de Russische revolutie, krijgt hij een briljante ingeving.

Wat Katz dan nog niet weet, is dat hij de grondlegger zal worden van zowel een digitale als culturele revolutie. Hij bedenkt namelijk dat het fantastisch zou zijn om alle boeken die hij maar zou willen luisteren, bij elkaar te brengen in één draagbare bibliotheek. Klaar met het keer op keer bandjes wisselen. En weg met dat buideltasje! Alle boeken in je handpalm, waar je ook bent. Nu denk je misschien; dat klinkt een beetje als de iPod. Dat klopt ook wel, alleen kwam Katz met zijn idee vier jaar voordat de eerste iPod überhaupt gelanceerd werd.

En dus gaat Katz in 1995 van start met Audible en wordt in 1997 de voorloper van de iPod geboren. Met een geheugen van 4MB, ongeveer 2 uur aan luistertijd, wordt het apparaatje geprezen omdat het kleiner, lichter én slimmer is dan de walkman. Echter, veel mensen weten op dat moment nog niet helemaal wat ze met het apparaatje aan moeten. Het loopt gewoon te ver op zijn tijd vooruit.

Steve Jobs ziet gelukkig wel wat de kansen zijn en is er als de kippen bij om met Katz om de tafel te gaan. Jobs is op dat moment bezig met zijn geheime project, de iPod. Zo zie je maar weer, great minds think alike: de twee slaan de handen ineen en dankzij Donald Katz krijgt de iPod de mogelijkheid om audioboeken en podcasts te luisteren.

Al snel stopt Audible met het produceren van afluisterapparaatjes, de focus komt volledig te liggen op het maken van content. Luisterboeken dus. En dat doet Audible met succes, Het bedrijf groeit. En groeit. In 2007 moet er nieuwe huisvesting worden gevonden en dan besluit Katz de kantoren van Audible van ergens buiten de stad te verhuizen naar het centrum van Newark. Een stad die niet bepaald bekend staat om zijn tech- of start-up scene en ook alles behalve floreert op dat moment. Maar Katz ziet in Newark een stad vol kansen.

In tegenstelling tot Google en Facebook, die van een woestijn een heus werkdorp maken en werknemers dag in, dag uit heen en weer pendelen van-en-naar een campus, maakt Katz Newark tot het thuis van de nu grootste audioboekenproducent ter wereld. Een absolute ‘bold move’.

In de jaren die volgen, krijgt Katz het voor elkaar het kantoor te bemannen met studenten van de om de hoek gelegen North Star Academy. Deze openbare school voor acteurs en actrices in spe, zit vol met jongeren die als betaalde stagiaires aan de slag gaan om bij Audible om stemmenwerk voor de opnames van audioboeken te doen. Katz maakte er sowieso een regel van alleen werknemers uit Newark aan te nemen. Ook deze strategie blijkt een succes.

Op alle fronten, van zakelijk succes tot sociaal-culturele ontwikkeling van de stad en maatschappelijk verantwoord ondernemen, heeft Katz wel iets bijzonders bereikt. Je mag best zeggen dat hij Newark weer op de kaart heeft gezet. Een plek waar de economie voorheen om te huilen was en waarvan niemand zich ooit nog voor kon stellen dat het wat zou worden, is een plek geworden waar kansen worden gecreëerd.

In de afgelopen 10 jaar is binnen Audible een niet meer weg te denken stage-, mentor- en collegeprogramma gaan draaien om ‘local talent’ – vaak kinderen van immigranten die als eerste in de familie een hogere studie volgen en afronden – een kans te geven. Elk jaar stromen de aanmeldingen binnen.

Het ‘Newark Venture Partner Fund’, ook opgericht door Katz, speelt waarschijnlijk de belangrijkste rol in de transformatie van Newark. Gevestigd op de 7e verdieping van het Audible pand, word hier 24/7, zowel met talent als geld, geïnvesteerd in start-ups die Newark kleur geven.

Zijn overtuiging dat verschil maakbaar is en dat je nooit in je eentje kunt groeien, heeft hem niet in de steek gelaten. En zijn bedrijf verhuizen naar een kansarme stad en investeren in lokale mensen, bedrijven en ondernemers, is de beste beslissing ooit van Donald Katz.

Audible, in 2008 overgenomen door Amazon, is tot op de dag van vandaag het snelst groeiende bedrijf in Newark. Voor zijn werk, zijn visie en zijn bijdrage aan de stad Newark werd Katz in 2016 benoemd tot één van de ’25 Most Influential People in New Jersey’. Daarnaast is hij aangemerkt als één van ‘America’s Top 25 Disruptive Leaders’. En terecht!

Follow us

We send out a newsletter every month full of latest news, tips and tricks.

contactcontact

Donauweg 10, 1043 AJ Amsterdam
(020) 261 89 39
Open: 08:30 - 18:00
© 2020 Performance Department